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Asteroide volverá a pasar dentro de 200 años

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 CIUDAD DE MÉXICO. (Redacción).- El programa espacial de Estados Unidos incluye el envío de astronautas que “capturen” un asteroide hacia el año 2020.

Un asteroide cinco veces más grande que el transatlántico Queen Elizabeth se aproxima velozmente a la Tierra y el, viernes, pasará a apenas 5,8 millones de kilómetros, informó la agencia espacial estadounidense NASA

El objeto espacial, designado como 1998 QE por los científicos “será un blanco espectacular para el radar y esperamos obtener una serie de imágenes de alta resolución que podrían revelar mucho sobre las características de su superficie”, indicó el radioastrónomo Lance Benner, investigador principal del radar Goldstone en Pasadena, California.

El interés del público y la avidez de los astrónomos se avivaron recientemente tras la caída, en febrero, de un meteorito en Rusia cuyo impacto liberó una energía que la Academia Rusa de Ciencias calculó en unos 500 kilotones.

El programa Lincoln de Investigación de Asteroides Cercanos a la tierra, del Instituto Tecnológico de Masschusets en Socorro, Nuevo México, descubrió el asteroide el 19 de agosto de 1998.

Los científicos calculan que el meteorito de Chelyabinsk medía unos 15 metros de diámetro y pesaba unas 10.000 toneladas.

El 1998 QE2 mide, según los cálculos de los investigadores, casi 2,7 kilómetros de ancho.

En su trayectoria actual el 1998 QE2 pasará a la hora 20.59 GMT por su punto más próximo a la Tierra -una distancia equivalente a quince viajes entre la Luna y el planeta- y no volverá a acercarse al hogar de los humanos hasta dentro de unos doscientos años.

Aun en el momento en que esté más cerca de la Tierra el 1998 QE2 no podrá verse a simple vista o con binoculares. Se espera que su brillo visual máximo sea de magnitud 11, lo cual lo pondría en el área de telescopios mayores.

La magnitud es el grado de brillo de una estrella según la vista humana, siendo las más brillantes clasificadas como magnitud 1. A simple vista y bajo condiciones óptimas el ojo humano puede ver estrellas hasta de la magnitud 6.

El tránsito de 1998 QE2 ha entusiasmado a los astrónomos aficionados y hasta la Casa Blanca se ha unido a la espera y ofrecerá una tertulia, a la hora 18.00 GMT, por Google+.

Tanto la Casa Blanca como la NASA tienen en la ocasión intereses que van más allá de lo científico: en tiempos de austeridad fiscal el Gobierno procura convencer al Congreso sobre la necesidad de asignar fondos para la vigilancia de objetos espaciales que se aproximan a la Tierra.

Estados Unidos tiene el programa mejor dotado del planeta para la detección y censo de objetos en las regiones próximas a la Tierra y hasta ahora ha descubierto alrededor del 98 por ciento de esos cuerpos conocidos.

Entre los participantes de la tertulia cibernética se cuentan el exastronauta Ed Lu, quien encabeza la fundación B612 que procura construir un telescopio espacial para la observación de asteroides, y Peter Diamandis, co fundador de Recursos Planetarios, una firma que aspira a explotar los minerales de los asteroides.

“Siempre que un asteroide se aproxima tanto (a la Tierra) proporciona una importante oportunidad científica para su estudio en detalle y para comprender su tamaño, forma, rotación, rasgos superficiales y cualquier otra cosa que podamos aprender sobre su origen”, señaló Benner en un mensaje en el portal de su laboratorio.

“También usaremos nuevas mediciones por radar de la distancia y velocidad del asteroide a fin de mejorar nuestros cálculos de su órbita y para computar su movimiento en el futuro”, continuó.

El asesor de política espacial de la Casa Blanca, Phil Larson, dijo a la cadena NBC News de televisión que “debemos encontrar a los asteroides antes de que ellos nos encuentren”.

“En el proceso aprendemos más sobre los secretos del sistema solar y otras oportunidades que presentan las rocas espaciales”, añadió.

La NASA, las universidades y grupos privados de Estados Unidos están movilizados para desarrollar sistemas de alerta capaces de localizar con el mayor avance posible pequeños asteroides potencialmente devastadores como el que cayó este viernes en Rusia.   La agencia espacial estadounidense subraya, sin embargo, que un fenómeno de este tipo sigue siendo raro: “Un incidente de esta amplitud sólo se produce de media una vez cada 100 años”, revela Paul Chodas, uno de los responsables del programa de la NASA para la detección de objetos celestes próximos a la Tierra, “Near-Earth Object Program Office” (NEOO, por sus siglas en inglés).   La NASA estima que antes de su entrada en la atmósfera por encima de Rusia, este asteroide medía 17 metros de diámetro y tenía una masa de diez toneladas.   El impacto de los fragmentos del meteorito caído este viernes causó un millar de heridos en Rusia y produjo una explosión similar a la de 500.000 toneladas de TNT.   “El programa de la NASA se concentra desde estos últimos años en la detección de pequeños asteroides y se alcanzaron varios progresos”, reveló recientemente Lindsey Johnson, director del programa del NEOO.   Según este experto, “hace diez años no hubiéramos podido detectar el 2012 DA14”, el asteroide de 45 metros de diámetro que se contentó con “rozar” la Tierra este viernes y que hubiera sido capaz de destruir una gran ciudad de haber impactado sobre el planeta.   Johnson recordó que estos objetos son numerosos en el vecindario de nuestro planeta -alrededor de 500.000- mientras que resultan difíciles de seguir debido a su pequeño tamaño.   De acuerdo con un objetivo fijado por el Congreso estadounidense en 1998, la NASA ha descubierto y clasificado alrededor del 95% de los asteroides de más de 1 kilómetro de diámetro que se encuentran en las proximidades de la órbita de la Tierra alrededor del Sol, capaces de destrucciones apocalípticas.   Actualmente el NEOO detecta y sigue asteroides y cometas que pasan cerca de la Tierra con la ayuda de telescopios en el suelo, así como orbitales. Entonces, los científicos calculan su masa y su órbita para determinar si representan un peligro.   A través de este sistema, el radiotelescopio Arecibo en Puerto Rico, con una antena de 305 metros de diámetro, puede observar con una gran sensibilidad un tercio de la bóveda estrellada y detectar asteroides lo suficientemente grandes.   Todas las observaciones de asteroides realizadas en el mundo por telescopios, incluso los amateurs, deben ser transmitidas al “Minor Planet Center”, financiado por la NASA y dirigido por el “Smithsonian Astrophysical Observatory” y por cuenta de la Unión Astronómica Internacional.   Sin embargo, la NASA se esfuerza también en un contexto de ajustes presupuestarios en desarrollar otros sistemas capaces de seguir específicamente pequeños objetos.   En este sentido, la agencia estadounidense financia con cinco millones de dólares un proyecto en la Universidad de Hawai bautizado Atlas (Asteroid Terrestrial-Impact Alert System).   Según los investigadores, Atlas, que escrutará el total del cielo visible todas las noches, podrá detectar objetos de 45 metros de diámetro una semana antes de su impacto en la Tierra. Para los asteroides de 150 metros de diámetro, este sistema, que podría funcionar a finales de 2015, ofrecería una alerta con tres semanas de antelación.

“Nuestro objetivo es encontrar esos objetos y proporcionar una alerta suficientemente temprana para tomar medidas de urgencia de protección de la población”, explica John Tonry, principal responsable científico del proyecto.   No obstante, los esfuerzos de la NASA son juzgados insuficientes por algunos antiguos astronautas de la agencia y científicos que lanzaron un proyecto en 2012 con el objetivo de financiar, construir y lanzar el primer telescopio espacial privado para seguir los asteroides y “proteger a la humanidad”.   La fundación B612 trata de reunir 450 millones de dólares para construir y desplegar un telescopio espacial que será puesto en órbita alrededor del sol, a 273 millones de kilómetros de la Tierra, para descubrir la mayoría de estos objetos todavía visibles.

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